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1993年10月的一個清晨,Linda看到四歲的女兒Catherine懷中放著九個月前去世
的父親的照片。「爸爸,」她輕聲說道,「你為什麼還不回來呀?」
丈夫Kent的去世已經讓她痛不欲生,但女兒的極度悲傷更是令她難以忍受,
Linda想,「要是我能讓她快樂起來就好了。」 Catherine不僅沒有漸漸地適應父親的
去世,反而拒絕接受事實。 「爸爸馬上就會回家的,」她經常對媽媽說,「他現
在正上班呢。」 她會拿起自己的玩具電話,假裝與父親聊天兒。

「我想你,爸爸,」她說:「你什麼時候回來呀?」

Kent死后Linda就從Yuba City搬到了Live Oak附近的母親家。葬禮過去近兩
個月,Catherine仍很傷心,最後外祖母Teresa帶Catherine去了Kent的墓地,希望能使
她接受父親的死亡,孩子卻將頭靠在墓碑上說:「也許我使勁聽,就能聽到爸爸對我
說話。」後來有一天晚上,Linda哄Catherine睡覺時,Catherine說:「我想
死,媽媽,那樣我就能和爸爸在一起了。」

「上帝呀!幫幫我吧,」Linda祈禱著,「告訴我該怎麼辦。」

1993年11月8日本該是Kent的二十九歲生日。
「我們怎麼給我爸爸寄賀卡呀?」Catherine問外祖母Teresa「我們把信捆在汽
球上,寄到天堂去怎麼樣?」Teresa說。 Catherine的眼睛立刻亮了起來。
她選了一個畫著美人魚的汽球,圖案的上方寫著「生日快樂」。
以前Catherine經常和爸爸一起看美人魚的錄影帶。
在墓前擺放鮮花時,Catherine口述了一封給爸爸的信。
「生日快樂,我愛你,想念你,」她說著,「但願你在天堂能收到這個汽球,
在一月份過生日時給我寫回信,好嗎?」

Teresa將那段話和她們的地址記在了一張小紙片上,裹上一層塑膠袋,最後
Catherine 放飛了那只汽球。將近一個小時,她們就看著那個閃亮的光點慢慢地
越飄越遠,越變越小,Catherine 卻興奮地喊道:「看啊,爸爸收到我的汽球了!」
才不過幾分鐘,那汽球就不見了。「現在爸爸要給我寫回信了。」Catherine說
著向汽車走去。

在一個寒冷,微雨的十一月的早晨,在加拿大東面的PrinceEdwardIsland上,
32歲Wood的準備出去打獵。他是一位森林管理員,與妻子和三個孩子住在美人魚
鎮上。但那一天他沒有去經常打獵的地方,而突然決定去兩英哩外的美人魚湖。
在岸邊的灌木叢中,他發現楊梅樹叢的枝條鉤住了一只銀色的汽球,上面印著美
魚圖案,線的頂端繫著一張包著塑膠袋的小紙條,已經被雨浸濕了。

回到家,Wood小心地將潮濕的紙條攤開晾乾。
妻子Donna回來時,Wood給她看了汽球和紙條,上面寫著:「1993年11月8日,
生日快樂,爸爸……」
通信地址是加州LiveOak。

「現在才11月12號,」Wood說,「僅僅四天這汽球就飛越了三千英哩!」
「而且你看,」Donna說著將汽球翻了過來,「汽球上印著美人魚的圖案,又
正好落在了美人魚湖邊。」
「我們應該給Catherine寫封信,」Wood說,「也許我們命中注定要幫助這個
小姑娘。」

在書店?,Donna買了一本改編的「小美人魚」。
聖誕節過後幾天,Wood又買回了一張生日卡,上面寫著:「給我親愛的女兒,
溫馨的生日祝福。」

1994年1月3日,Donna坐下來給Catherine寫了封信,然後將信夾在賀卡中,與書
裝在一起寄了出去。

1月19日的傍晚,Wood夫婦的包裹到了,那時Linda和Catherine已經回YubaCity了,
Teresa決定第二天再送過去。 那天晚上Teresa看電視時,懷著好奇心,
她打開了包裹,先是看到一張賀卡,上面寫著:「給我親愛的女兒……」
第二天清晨六點四十五分,哭紅了眼睛的Teresa將汽車停在Linda門前。
Teresa將包裹放在她手?,「是你爸爸寄來的。」「代你爸爸祝你生日快樂,」
Teresa念道,「我想你一定會奇怪我是誰。
其實一切都是從我丈夫Wood十一月去打野鴨的那一天開始的。你猜他發現了
什麼?是你寄給爸爸的美人魚汽球……」
Teresa停了一下發現Catherine的臉頰上閃爍一顆淚珠。
「天堂沒有商店,但你爸爸希望有人能幫他給你買一份禮物,所以他就選中了我
們,因為我們就住在一個叫做美人魚的鎮上。」
Teresa繼續讀著:「我知道你爸爸一定希望你能快樂,而不要為他傷心;我知道
他非常愛你,並會一直注視著你的成長。愛你的:Wood夫婦。」Teresa讀完看著
Catherine。
「我知道爸爸不會忘記我的。」孩子說。
Teresa含著淚水,摟著Catherine又讀起了Wood夫婦送的那本「小美人魚」,

這個故事與Kent給Catherine讀過的那本有些不同,以前那本講的是小美人魚後
來幸福地與英俊的王子生活在一起,而在這一本中,邪惡的女巫割斷了小美人魚
的尾巴,殺 死了她,三個天使將她帶走了。

Teresa讀完,擔心悲慘的結局會使外孫女傷心,但Catherine卻快樂地用雙手托
住了臉頰。「小美人魚進天堂了!」她喊道,「爸爸送給我這本書,因為小美人魚就
像爸爸一樣進了天堂!」

2月中旬Wood夫婦收到Linda的來信:「1月19日收到你們寄來的包裹時,我女兒
的夢想實現了。」

以後的幾個星期中,Linda母女經常與Wood夫婦通電話。
3月份時Linda與Catherine飛往PrinceEdwardIsland探望Wood夫婦。
兩家人穿著雪地鞋一起到湖邊Wood發現汽球的地方。
Linda和Catherine都沉默不語,好像Kent就在她們的身邊。

如今Catherine每次想要和爸爸說話時,就會打電話給Wood夫婦,只有這種方式
能安慰她幼小的心靈。

「人們都對我說:『汽球能落到那麼遠的美人魚湖邊,簡直太巧了。』」Linda
說,「但我知道是Kent挑選了Wood夫婦將自己的愛帶給了Catherine,她現
在懂得了父親的愛會一直陪伴著她。」

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